¿Por qué es tan importante el lanzamiento de SpaceX?

La NASA lanzó al espacio el cohete Falcon 9 junto con Space X. Encendió sus motores, y los astronautas Bob Behnken y Doug Hurley llegaron a la atmósfera superior.

Es el primer vuelo tripulado lanzado desde suelo norteamericano en un cohete fabricado en Estados Unidos desde el fin del programa del transbordador espacial en 2011, y el primero de una empresa privada.

El lanzamiento estaba programado para el miércoles pasado. Sin embargo, las malas condiciones del clima en Florida impidieron la operación.

La misión conjunta de la NASA y la empresa de Elon Musk SpaceX Demo-2 ha sido calificada de histórica por tratarse de la primera vez que una nave privada lleva astronautas a la Estación Espacial Internacional (EEI).

Tras el despegue inicial, la primera etapa de la nave se ha separado con éxito y ha descendido sobre la embarcación llamada Of Course I Still Love You (“por supuesto todavía te amo”).

SpaceX realizó una prueba de vuelo del Crew Dragon a la Estación Espacial Internacional (ISS) en marzo de 2019, con un muñeco a bordo cubierto de sensores apodado Ripley, en referencia al personaje interpretado por Sigourney Weaver en la película “Alien”.

Preparación

Behnken y Hurley tripularon ambos en dos ocasiones misiones del transbordador espacial. Estuvieron más de dos semanas en cuarentena y fueron regularmente controlados para asegurarse que no estuviesen infectados con COVID-19.

Unas cuatro horas antes de partir, se pusieron los uniformes espaciales de SpaceX y se despidieron de sus esposas –ambas exastronautas– e hijos.

Esta vez no hubo miles de espectadores reunidos a distancia para observar el lanzamiento como es habitual, a causa de la epidemia de coronavirus.

Retorno

La duración de la estadía de Behnken y Hurley a bordo de la ISS no ha sido determinada aún, pero Crew Dragon puede permanecer 114 días (16 semanas) en el espacio.

El administrador de la NASA, Jim Bridenstine, indicó que podrían regresar a la Tierra a principios de agosto.

Luego de desprenderse de la ISS, Crew Dragon iniciará su regreso hasta amerizar en el Atlántico frente a las costas de Florida.

Su descenso se realizará gracias a cuatro paracaídas, el mismo método utilizado para el regreso de las cápsulas Apolo, aunque éstas llegaron al Pacífico.

¿Por qué es tan importante el lanzamiento?

Desde la retirada del programa de transbordadores espaciales en 2011, la NASA le ha estado pagando a Rusia decenas de millones de dólares para enviar a sus astronautas en la nave Soyuz.

El lanzamiento de Crew Dragon desde Florida supone el primero de humanos desde territorio estadounidense en nueve años.

Se ve como un paso crucial para restaurar el prestigio de EU en la carrera espacial. Será también la primera vez que una empresa privada ponga astronautas en órbita.

¿Qué van a hacer Behnken y Hurley?

Una vez en órbita, Behnken y Hurley probarán el sistema de control ambiental de la Crew Dragon, los monitores y controles y los propulsores para maniobrar.

La Crew Dragon es la nave espacial que transportará astronautas a la EEI. Es una elegante evolución de la nave Dragon que fue construida para transportar mercancía al espacio.

Monitorearán el sistema autónomo de acoplamiento durante la aproximación a la estación espacial y pasarán a ser miembros de la tripulación de la EEI.

En ese puesto remoto en órbita continuarán realizando pruebas en la Crew Dragon además de otras tareas relacionadas con la estación espacial.

¿Qué es SpaceX?

SpaceX es una empresa estadounidense que ofrece servicios de lanzamiento comerciales y públicos en sus cohetes Falcon 9 y Falcon Heavy.

El empresario Elon Musk fundó la compañía en 2002 con el objetivo de reducir los costos del transporte espacial y hacer posible la colonización de Marte.